Hubble suit la météo et les changements saisonniers sur Jupiter et Uranus

Depuis sa création en 1990, le Le télescope spatial Hubble a suivi les atmosphères en constante évolution des planètes extérieures. De plus, il a servi d'observateur météorologique interplanétaire. Hubble a observé les variations météorologiques et saisonnières sur Jupiter et Uranus.

Contrairement à la Terre, les planètes extérieures manquent de surfaces solides qui pourraient influencer le temps. De plus, la lumière du soleil est insuffisante pour soutenir la circulation atmosphérique. Pourtant, ce sont des mondes dynamiques, et Hubble observe les variations annuelles de leur climat. Le climat de Jupiter est contrôlé de l'intérieur vers l'extérieur ; plus de chaleur s'élève de l'intérieur de Jupiter que du Soleil, qui contrôle indirectement les cycles de couleur des nuages. À l'approche de l'été dans l'hémisphère nord, Hubble remarque une calotte polaire en développement de brume photochimique à haute altitude sur Uranus. Les saisons se déplacent lentement car un cercle autour du Soleil prend 84 ans pour se terminer.

L'héritage des atmosphères de la planète extérieure (OPAL) du programme du télescope spatial Hubble propose des images annuelles des énormes planètes. Les basses latitudes nord devraient connaître un temps orageux sur Jupiter. Une chaîne notable d'orages alternés est observée, formant une "rue de vortex". La configuration des vagues est formée par une série de cyclones et d'anticyclones imbriqués. Les cyclones et les anticyclones sont disposés selon un motif qui ressemble à des engrenages imbriqués, tournant dans un mouvement de va-et-vient pour créer le motif des vagues.

Au cours des années 1990, le télescope spatial Hubble n'a détecté aucun cyclone ou anticyclone contenant des orages. Cependant, au cours des dix dernières années, ces tempêtes sont apparues et une activité est également visible à l'intérieur de celles-ci. La lune orange Io peut également être vue sur les photographies de Hubble des sommets des nuages ​​multicolores de Jupiter. La branche ouest de la planète est ombragée par l'ombre d'Io. La plus grande tempête jamais vue dans le système solaire est la grande tache rouge, une autre caractéristique de l'atmosphère de Jupiter.

Uranus tourne autour du Soleil d'une manière différente de la Terre, avec une orbite de 84 ans et un roulement latéral au lieu d'une rotation plus verticale. Seuls huit degrés du plan orbital de la planète sont détournés par son axe de rotation étrangement asymétrique. L'axe de rotation est appelé axe "horizontal". Le résultat de l'inclinaison d'Uranus est que des parties d'un hémisphère sont entièrement privées de lumière solaire pendant des périodes allant jusqu'à 42 ans. L'observation la plus récente de Hubble montre que le pôle nord s'incline actuellement vers le Soleil. Selon une théorie récente, Uranus avait autrefois une grande lune qui était gravitationnellement instable avant d'entrer en collision avec elle. Des scénarios supplémentaires impliquent des collisions massives lors de la formation des planètes ou même des planètes gigantesques créant des couples de résonance au fil du temps.

Jupiter et ses grandes lunes océaniques (Callisto, Ganymède et Europe) sont les objectifs de Jupiter Icy Moons Explorer (Juice) de l'ESA. Juice est actuellement en cours de préparation pour un lancement depuis le port spatial européen en Guyane française le 13 avril 2023, avec Ganymède comme cible principale. Juice effectuera plusieurs survols de Ganymède avant d'entrer en orbite autour de la lune. Il s'agit de la mission la plus récente et la plus audacieuse de l'humanité dans le système solaire extérieur. La mission enquêtera sur plusieurs questions importantes. Parmi les problèmes, citons le champ magnétique énigmatique de Ganymède, son océan caché, son noyau complexe, son abondance de glace et sa coquille. D'autres sont les interactions avec son environnement immédiat et celui de Jupiter, son exploration de l'activité de la lune au fil du temps, ainsi que l'étude de son aptitude à maintenir la vie.